¿Cuidaban los dinosaurios de sus crias?

Un estudio publicado por un equipo internacional de científicos sugiere que los primeros dinosaurios ponían huevos con cáscara blanda, un hallazgo que disputa la opinión predominante y permite especular sobre cómo estos animales cuidaban a sus crías.

No se trata del dilema del huevo y la gallina sino de un misterio mucho más antiguo. ¿Qué fueron primero, los huevos de dinosaurios de cáscara blanda o los huevos de cáscara dura? Un equipo de paleontólogos argentinos y estadounidenses dice tener una respuesta.

Al describir las nidadas pertenecientes a las especies Protoceratops de Mongolia y Mussaurus de Argentina, se muestra que estos dos dinosaurios ponían huevos de cáscara blanda y membranosa; esto cambia todo ya que las cáscaras de huevo blandas se encuentran en lagartos, serpientes, en los primeros amniotas y en pterosaurios, grupos considerados mucho más primitivos que los dinosaurios en su biología.Este descubrimiento muestra cómo los primeros dinosaurios eran más reptiles de lo que pensábamos.

Conocer la evolución de los huevos es importante para comprender las estrategias y comportamientos reproductivos en los tetrápodos, es decir, todos aquellos animales con cuatro patas. Las aves modernas tienen una gran variedad de tamaños, formas y colores de huevos. Sin embargo, no se sabe mucho sobre su evolución.

Los huevos son la única ventana que tenemos a la reproducción de los dinosaurios. Si queremos entender cabalmente su evolución no podemos ignorar sus estrategias reproductivas. Nos hablan sobre las estrategias de supervivencia de las especies y cómo los animales hacen esfuerzos extraordinarios para brindar las mejores oportunidades de que sus crías sobrevivan.

Los resultados de la nueva investigación disputan la opinión predominante de que los dinosaurios siempre pusieron huevos con cáscara dura y arrojan un poco de luz sobre el comportamiento reproductivo de los primeros dinosaurios y la crianza de estos animales, un tema aún en debate.

Los paleontólogos saben que es mucho más común encontrar en el campo un hueso de dinosaurio que un huevo. Sin embargo, en los últimos 30 años se han hallado varios. Se conocen huevos de dinosaurios de todas partes del mundo y de muchas especies. Hay registros de huevos de dinosaurios depredadores, de dinosaurios de cuello largo y de dinosaurios con pico de pato.

Pero en su mayoría corresponden al Período Cretácico, entre 145 y 66 millones de años atrás, es decir, a los últimos 80 millones de años de la historia de los dinosaurios. Y todos estos huevos muestran una cáscara de huevo calcítica, rígida.

Los restos de huevos de los primeros 80 millones de años en que reinaron estos animales, sin embargo, son pocos a escala mundial.

Eso hace tan especiales a los huevos fosilizados encontrados en Santa Cruz, Argentina, que tienen aproximadamente 200 millones de años. Son una pieza clave para entender la historia de los huevos y la reproducción de los dinosaurios. Estos huevos pertenecen a una especie conocida desde 1976 como Mussaurus patagonicus, un dinosaurio herbívoro primitivo antecesor de los saurópodos, es decir, dinosaurios de cuello largo, cuatro patas y de gran tamaño. Aparentemente, el sitio albergaba una colonia reproductiva donde estos dinosaurios mantenían a sus crías durante su etapa más vulnerable.

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Huevos de Mussaurus, un dinosaurio herbívoro primitivo antecesor de los saurópodos, es decir, aquellos dinosaurios de cuello largo, cuatro patas y de gran tamaño. Un nuevo estudio muestra que estos animales que vivieron hace más de 200 millones de años ponían huevos de cáscara blanda. Reconstrucción del paleoartista argentino Jorge González.

La composición química de estos huevos fósiles (varios de los cuales conservan especímenes embrionarios y juveniles) junto a los restos de una nidada excepcionalmente conservada de la especie Protoceratops (los primeros animales con cuernos), descubierta en la localidad de Ukhaa Tolgod en Mongolia, fue examinada con una técnica conocida como espectroscopia Raman. Cuando miramos la cáscara de huevo en la sección transversal, vemos una capa calcítica en la parte superior y una capa membranosa proteica debajo. Estas dos capas componen la cáscara de huevo en cualquier reptil. Sin embargo, el grosor entre la membrana y la capa calcítica varía mucho entre los grupos. Resulta que si la membrana es mucho más gruesa que la capa calcítica, entonces la cáscara es blanda. Si la capa calcítica es más gruesa, entonces la cáscara es dura.

Los resultados mostraron que los primeros dinosaurios tenían una cáscara de huevo blanda y que una cáscara de huevo dura evolucionó independientemente en tres momentos posteriores.

Este hallazgo tiene importantes repercusiones. Debido a que las cáscaras de huevo blandas son más susceptibles al intercambio y pérdida de líquidos con el exterior, los animales actuales con huevos de cáscara blanda los entierran bajo tierra, generalmente en sedimento arenoso para limitar la pérdida de líquido y permitir una incubación exitosa.

Además, los huevos con cáscara blanda generalmente se depositan en grandes cantidades, como sucede con algunos lagartos y tortugas: muchos huevos se ponen al mismo tiempo, se entierran y luego se dejan incubar; podríamos inferir lo mismo para los primeros dinosaurios.

Por lo que sabemos, todos los dinosaurios ponían huevos. En algunos casos sabemos que, al igual que las aves modernas, tenían nidos. Se han encontrado un par de fósiles notables de animales sentados encima de sus nidos, como hacen las gallinas en una granja hoy en día, de modo que probablemente haya habido alguna forma de cuidado parental.

Esto además explicaría por qué no se encuentran tantos huevos fosilizados de dinosaurios pertenecientes a los primeros 80 millones de años de su historia en la Tierra.

Este trabajo pone en evidencia que ese desequlibrio en el registro se debe a que los dinosaurios en su origen y durante gran parte de su historia en el Mesozoico ponían huevos de cáscara no mineralizada, una cáscara proteica blanda que es mucho más sensible a la degradación y por lo tanto con pocas probabilidades de quedar fosilizada.

La adquisición de una cáscara como la que vemos hoy en día en las aves les da una ventaja a la hora de anidar, dado que el embrión esta protegido, y surgió en la evolución de los dinosaurios mucho más tarde e independientemente en diferentes linajes, según el experto. Esta evolución de cáscara blanda a dura, piensan los científicos, representa un hito en su historia evolutiva, ya que contribuyó al éxito reproductivo y, por lo tanto, a la propagación y diversificación de los dinosaurios.

Las razones que propiciaron estas transformaciones, sin embargo, aún se desconocen.

Si varios grupos de dinosaurios evolucionaron por separado cáscaras rígidas entonces es posible que haya alguna causa común, quizás algún cambio ambiental o climático, que llevó a que todos siguieran este camino evolutivo. Hay muchos factores ambientales que influyen en cómo se forma la cáscara rígida de los huevos en las aves de hoy en día.

Todas las ramas principales que forman los grupos de dinosaurios desarrollaron cáscaras de huevo duras, por lo que la presión selectiva debe haber sido común para todos ellos. Lo que sí saben los paleontólogos es que en los últimos años ha habido avances en el estudio de la química de la fosilización que podrían llevar a descubrimientos más sorprendentes. Recientemente estudios químicos demostraron que algunos huevos de dinosaurios eran de color, como el de algunas aves, porque detectaron restos de los mismos pigmentos que están presentes en los huevos de aves azulados. Los avances tecnológicos nos permiten hoy detectar esos pigmentos, aun cuando fueron alterados químicamente en la fosilización hace millones de años.

Fuente: SINC

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