Tecnociencia

Una membrana de madera de tilo para desalar agua de mar

Aunque parezca contradictorio el planeta se muere de sed; cada vez llueve menos por lo que filtrar la sal del agua de mar para convertirla en agua potable es sin duda una garantía de futuro. Aquí en Canarias las plantas desaladoras de agua de mar llevan funcionando desde los años 80 del pasado siglo XX pero estos procesos requierien mucha energía e ingeniería especializada.

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Madera de tilo usada para fabricar la membrana filtrante. Crédito: S.He and T.Li, University of Maryland College Park

Ahora un equipo de la Universidad de Princeton, en Nueva Jersey (EE.UU.), han desarrollado un nuevo tipo de membrana hecha de madera natural en lugar de plástico por la que se bombea agua salada con poros muy angostos que filtran la sal y dejan pasar solo las moléculas de agua.

Esta nueva membrana está hecha de una pieza delgada de tilo americano, que se somete a un tratamiento especial para eliminar las fibras de la madera y hacer que su superficie sea resbaladiza para las moléculas de agua. Una cara de la membrana se calienta para que el agua se vaporize al pasar el agua; el vapor de agua pasa entonces a través de los poros de la membrana hacia la cara más frío dejando atrás la sal y condensándose como agua dulce. Este proceso requiere menos energía que los usados actualmente. De momento el proceso es más lento que con membranas de polímeros plásticos pero es cuestión de tiempo que se perfeccione.

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