Nuevo dinosaurio: el Asfaltovenator vialidadi

Hace 170 millones de años, un feroz cazador acechaba en lo que hoy es la Patagonia argentina. Sigilosamente, perseguía a sus presas en un ambiente muy distinto de lo que es hoy. Por entonces, frecuentes erupciones volcánicas causaban lluvias de cenizas en una región del mundo cálida y húmeda, dominada por bosques de coníferas como las araucarias que se extendían alrededor de grandes lagos.

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Reconstrucción artística del Asfaltovenator vialidadi. / Gabriel Lío

Aquel fue el reino del Asfaltovenator vialidadi, un dinosaurio carnívoro hasta ahora desconocido dado a conocer por paleontólogos de Argentina y Alemania en la revista Scientific Reports.

Todo indica que era el depredador más grande de aquella época en la región. La longitud corporal estimada es de ocho metros y es uno de los más antiguos y completos dinosaurios carnívoros del Jurásico descubiertos hasta el momento.

Su menú era diverso. Este depredador convivió con grandes herbívoros de cuello largo como el Patagosaurus (de 18 m de largo) o el Volkheimeria, saurópodos cuyos restos fueron hallados en la misma zona, la Formación Cañadón Asfalto, en el centro de la Provincia del Chubut.

Los restos estaban en rocas sedimentarias extremadamente duras por lo que su preparación tardó cinco años. Fue entonces cuando los paleontólogos se dieron cuenta de que este animal tenía una combinación de caracteres única en terópodos o dinosaurios carnívoros, lo cual hizo que tuviesen que revisar la anatomía de muchos otros grupos de especies emparentadas.

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Esqueleto del dinosaurio. / MEF

La paciente investigación tuvo sus frutos. Los científicos pudieron recuperar aproximadamente el 50 % del esqueleto del animal; en especial, tienen el cráneo y mandíbulas completos, algo muy inusual en carnívoros. En la parte superior del hocico y adelante de las órbitas tiene una serie de crestas y depresiones que son únicas. Es el representante más antiguo conocido de uno de los principales linajes, los alosauroideos, una familia de dinosaurios carnívoros.

Lo que más intrigó a los investigadores desde un principio fue la mezcla de características únicas que tenía este ejemplar que “hablan” del momento de explosión evolutiva en el que aparecieron la mayoría de las familias de dinosaurios carnívoros. Durante estos períodos, la evolución se acelera rápidamente y se vuelve más caótica. Son usualmente seguidos de etapas de evolución más lenta en las que no surgen muchas novedades. Esto se conoce como ‘equilibrio puntuado’ en la teoría evolutiva y está presente en la historia de los dinosaurios. Este dinosaurio pertenece a uno de estos momentos de evolución acelerada y es una pieza clave para entender este período tan especial.

Esta nueva especie vivió durante una época convulsionada del planeta. Por entonces, el supercontinente Pangea comenzó a desmembrarse en Laurasia y Gondwana y se formó el Océano Atlántico. Fue durante el Jurásico Medio en el que los dinosaurios y mamíferos se diversificaron.

El Asfaltovenator carga en su nombre con la historia y lugar de hallazgo: “Asfalto” por la Formación Cañadón Asfalto –que se formó hace alrededor de 171 millones de años–, “venator” (cazador en griego) y “vialidadi” en honor al trabajo de la Administración de Vialidad Provincial de Chubut que ayudó en la extracción.

Con un cráneo de 80 cm de largo y filosas garras, Asfaltovenator no fue el único depredador de su época pero sí el más grande en comparación con el CondorraptorEoabelisaurus y Piatnitzkysaurus, con los que convivió.

Este nuevo integrante de la familia de dinosaurios hallados en Argentina –un paraíso paleontológico solo comparable con Estados Unidos, China y Mongolia– pone de manifiesto la incertidumbre que aún rodea las relaciones de los principales linajes de dinosaurios carnívoros.

Su árbol genealógico es aun brumoso ya que estas etapas de ‘revolución evolutiva’ son sumamente difíciles de reconstruir porque precisamente la evolución se acelera y los linajes comienzan a diferenciarse tan rápidamente que es difícil trazar la historia de cómo ocurrieron los cambios y por lo tanto las relaciones entre las familias y las especies.

Los fósiles del Asfaltovenator exhiben la diversidad biológica que hubo a lo largo de la historia de la vida.

Fuente: SINC

Imagen de cabecera: lugar donde se encontraron los restos

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